¿Qué es el autismo?

Te encuentras en el parque con tu hijo, aprovechando los últimos días cálidos de la temporada. Los niños, emocionados y activos, juegan al fútbol con la inocencia que los caracteriza. El balón rueda de pie en pie, ensuciándose de barro. De repente, tu hijo viene hacia ti y te dice que hay otro niño que no quiere soltar la pelota para jugar. Te acercas, y mentalmente ya estás descifrando cómo vas a resolver este problema sin ofender ni a tu hijo ni al otro niño, que se aferra a la pelota como si fuera un salvavidas, y al que ya observas mientras vas caminando.

Es raro, piensas para ti. Este niño no es normal. Le explicas que debe compartir el balón para que todos puedan jugar en común, pero el niño no te escucha o, si te escucha, se hace el desentendido. Te parece que está en un mundo muy distinto al de los otros chicos, que ya se están acercando a sus padres para ver si resuelven el problema. Miras al niño que se aferra a la pelota y lo escuchas susurrar palabras que sólo él puede entender.

Su comportamiento no es normal y no sabes cómo manejar la situación. Su madre se acerca y se disculpa con una sonrisa avergonzada. Te comenta que su hijo es autista, mientras se inclina sobre él para entender qué es lo que susurra. El niño susurra “sucio” repetidas veces. El balón está sucio, se disculpa su madre. Es autista, piensas. Te quedas callada porque no entiendes mucho de esta extraña discapacidad.

El autismo es parte de un grupo de discapacidades del desarrollo conocidas como trastorno del espectro autista. (TEA, o ASD por sus siglas en inglés). El autismo deteriora la capacidad de una persona para comunicarse y relacionarse con los demás. Se lo asocia con rutinas y comportamientos repetitivos, tales como arreglar objetos obsesivamente o seguir rutinas muy específicas. Los signos pueden observarse antes de los 3 años y muchas de las veces pueden durar toda la vida. Aproximadamente 1 de cada 88 niños en Estados Unidos tiene autismo el cual puede ir de leve a grave. Se presenta en cualquier grupo racial, étnico o social, y es 4 veces más frecuente en los niños que en las niñas.

Signos del autismo.

Los siguientes son algunos de los signos que podrían indicar que un niño tiene autismo:

  • Retraso o ausencia del habla.
  • Con frecuencia repetir palabras o frases (Ecolalia).
  • Pérdida de palabras que antes solían decir.
  • Ausencia de comunicación con gestos, cuando quieren algo, toman la mano de otra persona para conducirla al objeto que desean.
  • Muchas veces no responden a su nombre, parecen “sordos”.
  • Rabietas y berrinches frecuentes, pueden llegar a ocurrir autolesiones.
  • No existe contacto visual.
  • No responden a las expresiones faciales o a los sentimientos de otras personas.
  • Ignoran a las personas o no están conscientes de que existe gente a su alrededor.
  • No hacen juegos de simulación, poseen poca imaginación.
  • No muestran interés por otros niños, ni por jugar con ellos.
  • Falta de habilidad para tomar turnos y para imitar.
  • Movimientos extraños: Andar en puntillas, aleteo de manos.
  • No inician actividades y juegos sociales.
  • No perciben el peligro.
  • Problemas frecuentes a la hora de comer o dormir.
  • Fascinación por objetos que giran, como ruedas de autos, molinos, ventiladores.
  • Dificultad en los cambios de una actividad a otra.
  • Muestran insensibilidad al dolor o muchas veces una sensibilidad exagerada.

Si observa algunos de estos síntomas, puede ser necesario realizar algunas pruebas.

Ahora que ya sabes un poco más sobre el autismo, tal vez cuando te encuentres con un niño como aquel que se aferraba al balón de fútbol por estar sucio, le sugieras limpiarlo o cambiar a un balón limpio para que continúe jugando con los otros niños. Si te informas sobre esta discapacidad, podrías hacer la vida de un niño autista menos traumática e, incluso, feliz.

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Fuente: Early Intervention Program, www.autismspeaks.org.

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